O Declínio Das Brincadeiras E Do Aumento Nos Transtornos Mentais Infantis

As taxas de depressão e ansiedade entre os jovens têm aumentado constantemente nos últimos 50 a 70 anos.

Hoje, pelo menos por algumas estimativas, cinco a oito vezes mais estudantes do ensino médio e universitário atendem aos critérios para um diagnóstico de depressão maior e/ou transtorno de ansiedade do que era verdade há meio século ou mais.

Esse aumento da psicopatologia não é o resultado de critérios diagnósticos alterados; ele é válido mesmo quando as medidas e critérios são constantes.

A evidência mais recente do acentuado aumento geracional da depressão, ansiedade e outros transtornos mentais dos jovens vem de um estudo recém-lançado liderado por Jean Twenge na San Diego State University.

Twenge e seus colegas tiraram vantagem do fato de que o Inventário Multifásico de Personalidade de Minnesota (MMPI), um questionário usado para avaliar uma variedade de transtornos mentais, foi dado a grandes amostras de estudantes universitários nos Estados Unidos desde 1938, e o MMPI-a (a versão usada com adolescentes mais jovens) foi dado a amostras de alunos do ensino médio desde 1951.

Os resultados são consistentes com outros estudos, usando uma variedade de índices, que também apontam para aumentos dramáticos em ansiedade e depressão – em crianças, bem como adolescentes e adultos jovens – nas últimas cinco ou mais décadas.

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Gostaríamos de pensar na história como um progresso, mas se o progresso for medido pela saúde mental e felicidade dos jovens, então estamos retrocedendo pelo menos desde o início dos anos 1950.

A questão que quero abordar aqui é por quê.

O aumento da psicopatologia parece não ter nada a ver com perigos e incertezas realistas no mundo mais amplo.

As mudanças não se correlacionam com os ciclos econômicos, guerras ou qualquer outro tipo de evento mundial que as pessoas frequentemente mencionam como afetando os estados mentais das crianças.

As taxas de ansiedade e depressão entre crianças e adolescentes foram muito mais baixas durante a Grande Depressão, a Segunda Guerra Mundial, a Guerra Fria e os turbulentos anos 1960 e início dos anos 1970 do que são hoje.

As mudanças parecem ter muito mais a ver com a maneira como os jovens veem o mundo do que com a maneira como o mundo realmente é.

Declínio No Senso De Controle Pessoal Dos Jovens Sobre Seu Destino

Uma coisa que sabemos sobre ansiedade e depressão é que elas se correlacionam significativamente com o senso de controle ou falta de controle das pessoas sobre suas próprias vidas.

As pessoas que acreditam estar no comando de seu próprio destino têm menos probabilidade de ficar ansiosas ou deprimidas do que aquelas que acreditam ser vítimas de circunstâncias além de seu controle.

Você pode pensar que a sensação de controle pessoal teria aumentado nas últimas décadas.

Progresso real ocorreu em nossa capacidade de prevenir e tratar doenças; os velhos preconceitos que limitavam as opções das pessoas por causa de raça, gênero ou orientação sexual diminuíram; e a pessoa média é mais rica do que nas décadas anteriores.

No entanto, os dados indicam que a crença dos jovens de que têm controle sobre seus próprios destinos diminuiu drasticamente ao longo das décadas.

A medida padrão de senso de controle é um questionário desenvolvido por Julien Rotter no final da década de 1950, denominado Escala de Locus de Controle Interno-externo.

O questionário é composto por 23 pares de afirmações.

Uma afirmação em cada par representa a crença em um locus de controle interno (controle pela pessoa) e a outra representa a crença em um locus de controle externo (controle por circunstâncias externas à pessoa).

A pessoa que faz o teste deve decidir qual afirmação em cada par é mais verdadeira.

Um par, por exemplo, é o seguinte:

  • (a) Eu descobri que o que vai acontecer vai acontecer.
  • (b) Confiar no destino nunca foi tão bom para mim quanto tomar a decisão de seguir um curso de ação definido.

Nesse caso, a escolha (a) representa um locus de controle externo e (b) representa um locus de controle interno.

Muitos estudos ao longo dos anos mostraram que as pessoas que pontuam na extremidade interna da escala de Rotter se saem melhor na vida do que aquelas que pontuam na extremidade externa.

É mais provável que consigam bons empregos de que goste, cuide de sua saúde e desempenhe papéis ativos em suas comunidades – e é menos provável que fiquem ansiosos ou deprimidos.

Em uma pesquisa publicada há alguns anos, Twenge e seus colegas analisaram os resultados de muitos estudos anteriores que usaram a escala de Rotter com jovens de 1960 a 2002.

Eles descobriram que, ao longo desse período, as pontuações médias mudaram drasticamente – para crianças de 9 a 14 anos, bem como para estudantes universitários – da parte interna para a extremidade externa da escala.

Na verdade, a mudança foi tão grande que o jovem médio em 2002 era mais externo do que 80% dos jovens na década de 1960.

O aumento da Externalidade na escala de Rotter durante o período de 42 anos mostrou a mesma tendência linear que o aumento da depressão e da ansiedade.

É razoável sugerir que o aumento da Exterioridade (e declínio da Internalidade) está causalmente relacionado ao aumento da ansiedade e da depressão.

Quando as pessoas acreditam que têm pouco ou nenhum controle sobre seu destino, ficam ansiosas: “Algo terrível pode acontecer comigo a qualquer momento e eu não poderei fazer nada a respeito”.

Quando a ansiedade e a sensação de impotência se tornam grandes demais, ficam deprimidas: “Não adianta tentar; estou condenado”.

Mudança Em Direção A Objetivos Extrínsecos, Longe De Objetivos Intrínsecos

A própria teoria de Twenge é que os aumentos geracionais na ansiedade e na depressão estão relacionados a uma mudança de objetivos “intrínsecos” para “extrínsecos”.

Metas intrínsecas são aquelas que têm a ver com o próprio desenvolvimento como pessoa – como tornar-se competente nos empreendimentos de sua escolha e desenvolver uma filosofia de vida significativa.

Metas extrínsecas, por outro lado, são aquelas que têm a ver com recompensas materiais e julgamentos de outras pessoas.

Eles incluem metas de alta renda, status e boa aparência.

Twenge cita evidências de que os jovens de hoje são, em média, mais orientados para objetivos extrínsecos e menos orientados para objetivos intrínsecos do que eram no passado.

Por exemplo, uma pesquisa anual com calouros da faculdade mostra que a maioria dos alunos hoje lista “estar bem financeiramente” como mais importante para eles do que “desenvolver uma filosofia de vida significativa” – o inverso era verdadeiro nas décadas de 1960 e 1970.

A mudança em direção a objetivos extrínsecos pode muito bem estar relacionada causalmente à mudança em direção a um locus de controle externo.

Temos muito menos controle pessoal sobre a realização de objetivos extrínsecos do que objetivos intrínsecos.

Posso, por meio de esforço pessoal, definitivamente melhorar minha competência, mas isso não garante que vou ficar rico.

Posso, por meio de práticas espirituais ou investigações filosóficas, encontrar meu próprio senso de significado na vida, mas isso não garante que as pessoas me acharão mais atraente ou me elogiarão de maneira generosa.

Na medida em que meu senso emocional de satisfação vem do progresso em direção a objetivos intrínsecos, posso controlar meu bem-estar emocional.

Na medida em que minha satisfação vem dos julgamentos e recompensas dos outros, tenho muito menos controle sobre meu estado emocional.

Twenge sugere que a mudança de objetivos intrínsecos para extrínsecos representa uma mudança geral em direção a uma cultura do materialismo, transmitida pela televisão e outras mídias.

Os jovens são expostos desde o nascimento a anúncios e outras mensagens que insinuam que a felicidade depende de boa aparência, popularidade e bens materiais.

Meu palpite é que Twenge está pelo menos parcialmente correto sobre isso, mas vou sugerir uma outra causa, que considero ainda mais significativa e básica: minha hipótese é que os aumentos geracionais na Exterioridade, objetivos extrínsecos, ansiedade e depressão são todos causado em grande parte pelo declínio, no mesmo período, das oportunidades de brincar livremente e pelo aumento do tempo e do peso atribuído à escolaridade.

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Como O Declínio Da Oportunidade De Brincar Livremente Pode Ter Causado Um Declínio No Senso De Controle E Nas Metas Intrínsecas E Um Aumento Na Ansiedade E Na Depressão

Como e outros autores apontaram em livros populares recentes – a liberdade das crianças de brincar e explorar por conta própria, independentemente da orientação direta de adultos, diminuiu muito nas últimas décadas.

Brincadeira livre e exploração são, historicamente, os meios pelos quais as crianças aprendem a resolver seus próprios problemas, controlar suas próprias vidas, desenvolver seus próprios interesses e se tornar competentes na busca de seus próprios interesses.

Na verdade, brincar, por definição, é uma atividade controlada e dirigida por quem está brincando; e a brincadeira, por definição, é direcionado para objetivos intrínsecos em vez de extrínsecos.

Ao privar as crianças de oportunidades de brincarem sozinhas, longe da supervisão e do controle direto de adultos, estamos privando-as de oportunidades de aprender como assumir o controle de suas próprias vidas.

Podemos pensar que os estamos protegendo, mas na verdade estamos diminuindo sua alegria, diminuindo seu senso de autocontrole, impedindo-as de descobrir e explorar os empreendimentos que mais amariam e aumentando as chances de sofrerem de ansiedade, depressão e outros distúrbios.

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Como A Escolaridade Coercitiva Priva Os Jovens Do Controle Pessoal, Os Direciona Para Metas Extrínsecas E Promove Ansiedade E Depressão

Durante o mesmo meio século ou mais em que as oportunidades de brincar livremente diminuíram, as atividades escolares e semelhantes (como aulas fora da escola e esportes dirigidos a adultos) aumentaram continuamente em proeminência.

As crianças hoje passam mais horas por dia, dias por ano e anos de sua vida na escola do que nunca.

Mais peso do que nunca é dado aos testes e notas.

Fora da escola, as crianças passam mais tempo do que nunca em ambientes nos quais são dirigidas, protegidas, atendidas, classificadas, julgadas e recompensadas por adultos.

Em todos esses ambientes, os adultos estão no controle, não as crianças.

Na escola, as crianças aprendem rapidamente que suas próprias escolhas de atividades e seus próprios julgamentos de competência não contam; o que importa são as escolhas e julgamentos dos professores.

Os professores não são totalmente previsíveis: você pode estudar muito e ainda assim tirar uma nota baixa porque não descobriu exatamente o que o professor queria que você estudasse ou adivinhou corretamente quais perguntas ele faria.

O objetivo da aula, na cabeça da grande maioria dos alunos, não é competência, mas boas notas.

Se pudesse escolher entre aprender realmente uma matéria e tirar um A, a grande maioria dos alunos escolheria, sem hesitação, a última.

Isso é verdade em todas as fases do processo educacional, pelo menos até o nível da pós-graduação.

Isso não é culpa dos alunos; isso é nossa culpa.

Nós configuramos dessa forma.

Nosso sistema de teste e avaliação constantes na escola – que se torna cada vez mais intenso a cada ano que passa – é um sistema que muito claramente substitui recompensas e metas extrínsecas por recompensas intrínsecas.

É quase projetado para produzir ansiedade e depressão.

A escola também é um lugar onde as crianças têm pouca escolha sobre com quem se associar.

Elas são agrupadas em espaços repletos de outras crianças que não escolheram e devem passar boa parte de cada dia de aula nesses espaços.

Na brincadeira livre, as crianças que se sentem assediadas ou intimidadas podem sair da situação e encontrar outro grupo que seja mais compatível; na escola, eles não podem.

Quer os agressores sejam outros alunos ou professores (o que é muito comum), a criança geralmente não tem escolha a não ser enfrentar essas pessoas dia após dia.

Os resultados às vezes são desastrosos.

Alguns anos atrás, Mihaly Csikszentmihalyi e Jeremy Hunter conduziram um estudo sobre felicidade e infelicidade em alunos de escolas públicas da 6ª à 12ª série.

Cada um dos 828 participantes, de 33 escolas diferentes em 12 comunidades diferentes, usou um relógio de pulso especial por uma semana, programado para fornecer um sinal em horários aleatórios entre 7h30 e 22h30.

Sempre que o sinal disparava, os participantes preenchiam um questionário indicando onde estavam, o que estavam fazendo e quão felizes ou infelizes estavam no momento.

Os níveis mais baixos de felicidade (surpresa, surpresa) ocorreram quando as crianças estavam na escola, e os níveis mais altos ocorreram quando elas estavam fora da escola e conversando ou brincando com os amigos.

O tempo gasto com os pais caiu no meio da faixa.

A felicidade média aumentava nos fins de semana, mas depois despencou do final da tarde de domingo até a noite, em antecipação à semana escolar que se aproximava.

Como sociedade, chegamos à conclusão de que as crianças devem passar cada vez mais tempo exatamente onde menos desejam estar.

O custo dessa crença, medido pela felicidade e saúde mental de nossos filhos, é enorme.

É hora de repensar a educação.

Outra Maneira

Qualquer pessoa que olhe honestamente para as experiências de alunos em escolas democráticas – onde a liberdade, a diversão e a exploração autodirigida prevalecem – sabe que existe outro caminho.

Não precisamos enlouquecer as crianças para educá-las.

Com liberdade e oportunidade, sem coerção, os jovens se educam.

Eles o fazem com alegria e, no processo, desenvolvem valores intrínsecos, autocontrole pessoal e bem-estar emocional.

É hora de a sociedade dar uma olhada honesta.

Sobre o Autor: André Coelho é Psicólogo e Escritor para o departamento de estresse e ansiedade do portal Auto Ajuda Em foco e faz parte do Auto Ajuda Em Foco desde 2012. André trabalhou tratando indivíduos com transtornos da ansiedade, fobias e estresse pós-traumático por mais de 6 anos.

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